腸内で活躍する1000億個の乳酸菌について!

わたしたちの腸の中には、腸内フローラという細菌叢が存在しています。

この中には人間にとって良い働きをする善玉菌、悪い働きをする悪玉菌、善玉菌と悪玉菌の双方にも属さない日和見菌の3種類に分けられます。

まずはこれらの特徴について紹介しましょう。

善玉菌とはわたしたちの健康を助け、体内の環境を良くする働きを持ちます。例えばビタミンの合成などには欠かせませんし、外部から入ってくる有害な菌を除くためにも必要です。

さらに免疫力を高める力を持ち、悪玉菌が増殖しすぎるのを防いでもくれるのです。善玉菌は腸内を酸性にし、安定化します。代表的な善玉菌は腸内ビフィズス菌やユウバクテリウムなどがあります。乳酸菌もこちらに含まれます。

一方で悪玉菌は人体に有害な働きをする菌のことを指します。具体的には脂質やたんぱく質を腐敗させるので、アンモニアや硫化水素を発生させ、悪臭の原因となります。

また発がん物質や毒素のある有害な物質は、他にもたくさん作り出します。そのことによって身体の抵抗力を弱めてしまうので、体力が低下したり風邪をひきやすい体質にしてしまうのです。

悪玉菌は腸内をアルカリ性にしてしまうので、善玉菌の活動を抑制してしまうので、この点からも非常に良くないことだと言えるでしょう。大腸菌やブドウ球菌、ウェルシュ菌などがこれに当たります。

しかしだからといって悪玉菌が無くなれば良いというのも、これは違います。バランスを保つことが必要なのです。

腸内の細菌に占める適正な善玉菌の割合は15%、悪玉菌の割合は10%となっています。それでは残りの75%はどのようなタイプの細菌なのでしょうか。

それが3つ目の種類である日和見菌です。これは善玉菌にも悪玉菌にも属さないものの、善玉菌が強い時には善玉菌に、悪玉菌が強い時には悪玉菌になってしまう細菌のことを指します。

ですからほんの少しのきっかけで、悪玉菌が圧倒的な優勢になってしまい、体調を壊すきっかけになってしまいます。そのため日常的に体外から善玉菌を取り入れることが重要というわけです。

一般的に有名な善玉菌としては、乳酸菌やビフィズス菌が挙げられます。

この2種類は働きが良く似ているので、しばしば混同されるのですが、実は違いがあるのです。ここではそのことについて紹介しましょう。

まず乳酸菌ですが、こちらは乳酸を作り出す最近の総称となっています。生物学的な分類上では、「ラクトバチルス(乳酸桿菌)」や「ラクトコッカス(乳酸球菌)」などです。

前者は棒状で、後者は球状です。腸内で行う主な役割としては、ビフィズス菌のサポート役です。具体的にはビフィズス菌の生息しやすい環境を作る役割を担っているとされています。

腸内に生息する乳酸菌の数は善玉菌の0.1%以下です。これは個数でいうと1000億個となっています。

食品から取り入れる際には牛乳やチーズなどの乳製品が一般的です。特にヨーグルトに関しては、近年では乳酸菌を多く含んだものが増えてきていますから、非常に有効であると言えるでしょう。

他にも味噌や納豆、キムチのような発酵食品に多く含まれることが知られています。

取り入れられた乳酸菌の多くは胃酸によってほとんど死滅してしまい、腸までたどり着くものはほとんどありません。しかし一部は腸に届くので、これが活躍してくれるというわけです。

最近発売されているヨーグルトの中には、生きたまま腸に乳酸菌やビフィズス菌を届けることを目標にしたものも増えています。また死滅した乳酸菌も決して役に立たないわけではありません。

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次にビフィズス菌について紹介しましょう。ビフィズス菌は乳酸と酢酸を作り出す細菌のことで、生物学上では「ビフィドバクテリウム」と呼びます。

人間の腸内にいる善玉菌の99.9%を占め、1兆?10兆個が存在しているとされています。これは乳酸菌の100倍から1万倍という数です。ビフィズス菌はY字やV字などの特殊な分岐を持つ形状で、ビフィズス菌という名前もここからきています。

ビフィズスというのはラテン語で分岐を意味するのです。ビフィズス菌は酸素があると生育できません。この性質は偏性嫌気性と呼ばれ、自然界で幅広く生息することはできない仕組みになっています。

一方で乳酸菌は通性嫌気性という性質を持ちます。こちらは空気があっても生息できるので、自然界でも多く見られます。

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